佐賀精煉方・多布施反射炉跡  
幕末の天才科学者・中村奇輔関連遺構を訪ねて


 2007年の産業考古学会年次大会は北九州で開催された。北九州には、貴重な産業遺産が結構残されているが、この機会を捉え、日本の近代化に大きな足跡を残した佐賀藩の精錬方 (精煉方)跡と多布施の反射炉跡まで足を延ばしてみた。

 幕末の佐賀藩の歴史的位置づけは、とてもここでは書ききれないし、ばっさり切り捨ててることにして、今回は、以前から関心を持っている幕末の天才科学者・中村奇輔周辺の遺構を探ねてみる。

 中村奇輔といっても知っている人は少ないと思われるが、「電信機」を制作したり、その天才ぶりは、これまで誰もみたこともない「蒸気機関車」(模型)を、見ただけで造ったことで名を残している科学者である。 (「奇輔」はもともと「喜輔」であったが。その奇才ぶりから奇輔といわれるようになったのである。)

 中村奇輔は京都の広瀬元恭のもとで理化学を学んでいたが、佐賀藩士佐野常民(後に日本赤十字の創立者となる)の勧めで、石黒寛次や「からくり儀右衛門」こと田中久重らとともに、佐賀藩に移る。蒸気船の建造や理化学の研究のためである。その研究所が「佐賀藩 精煉方」である。

 嘉永6年7月、ペリーに先立ちロシアのプチャーチンが長崎に入港する。佐賀藩は長崎港の警備を担当していたこともあり、視察団を軍艦に送り込むが、その中に精煉方の中村奇輔が入っていた。8月24日、プチャーチンは軍艦や大砲の視察説明に加えて、艦上でレールを組み、蒸気機関車の模型を走らせてみせたのである。実はペリーも蒸気機関車の模型を持参し 、安政元年2月23日横浜で走行実験を実施しているのだが、奇輔の見学のほうがこれよりも早い。

 ペリーの持ち込んだ模型は、幕府の倉庫に仕舞い込まれ、二度と陽の目をみることはなかったが、プチャーチンの模型は、現物は持ち帰られてしまったが、奇輔の脳裏に刻み込まれ、模型製造が開始される。もちろん奇輔一人の力ではなく、石黒の訳した技術文献、部品製造は田中久重と 精煉方あげての事業であった。安政2年8月1日、中村奇輔ら精煉方は鍋島直正をはじめとする藩重臣をまえに走行実験を披露する。

この時の様子を考証復元したのが、よく見かける「精煉方絵図」である。

佐賀藩精煉方絵図(考証復元図)
 

昭和に入ってからの考証復元図で幕末時のものではないが、当時の雰囲気を伝えており、個人的には良くできた絵図だと思う。
 

左絵部は復元図の一部で、この中には含まれていないが、左下に興味深い部分がある。
別の機会にとりあげたい。

閑話休題
早速佐賀で奇輔ゆかりの地を訪ねてみよう。

 佐賀駅には多布施反射炉の記念碑が置かれている。反射炉とは溶解炉のことで、幕末期、佐賀藩や薩摩藩などは銑鉄を溶かし大砲を鋳造するためにこの炉を建設した。日本最初の反射炉は同じ佐賀藩の築地反射炉で、跡地にあたる日新小学校には煉瓦造りの記念碑が置かれている。
 その後幕府から佐賀藩に正式に大砲の発注があり、これを機会に本格的な反射炉として多布施反射炉が建造されたのである。

 場所は市内を流れる多布施川が、直角に曲がる上多布施町字十間堀(現伊勢町)の地であった。現在その場所は全く遺構を留めておらず、住宅、ならびに醤油醸造業者の倉庫及び事務所が置かれている。多布施川沿いに多布施反射炉の碑が設置されているだけである。

▼多布施反射炉跡碑 ▼多布施反射炉跡付近

 精煉方(理化学研究所)はこの多布施反射炉の北西隣にあたる神野町字高岸(現多布施三丁目4)に在った。現在もその地はどことなく往時の雰囲気を留めているが、民有地のため発掘調査等は行われておらず、正確な位置は不明である。ただ現地に立ってみると、ここに間違いないと思わせる 空気が漂っている。

▼精煉方跡碑 ▼精煉方跡付近

 文久元年3月4日、精 煉方は新型火薬の製造実験に入った。主に担当したのは中村奇輔である。
 しかし、これが悲劇を呼び起こすことになろうとは、当時は誰も思っていなかった。奇輔を襲った悲劇、それは翌年、実験途中での事故で顔面 (この事故が元で失明)や足を負傷。廃人になったと伝えられていることからも相当大きな事故で、おそらく両手 も負傷したのではなかろうか。
 科学者としての命は絶たれたが、それでも奇輔は家族(夫人と三男一女)ともども生きた。佐賀藩の好意と佐野常民の援助のたまものであろう。
 水ヶ江士族屋敷に移り、そこで明治維新を迎えた。家督も無事嫡男に継がれた。

 明治9年11月、佐野常民の支援で海外で学んでいた嫡男の帰国と京都での就職、嫡男の男子(孫)誕生を確かめるようにして没した(仁山智水居士)。
 

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撮影2007.11

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